En EUA no pagan el verdadero costo de conducir, por esa razon la gasolina es tan barata. 

Un impuesto a la gasolina que subsane totalmente el impacto social de la auto-dependencia, pondría de cabeza la vida como la conocemos.

Origen: The Real Reason U.S. Gas Is So Cheap Is Americans Don’t Pay the True Cost of Driving – CityLab

Image AP Photo/Tony Dejak
Como se vio en Dic 31, 2014 photo, el costo promedio de la gasolina en Cleveland, Ohio, ha caído debajo de $2 por galón por primera vez en mas de 5 años. (AP Photo/Tony Dejak)

En medio de las celebraciónes por la caída de precios de la gasolina en Estados Unidos –bajaron alrededor de 40 porciento desde junio– es fácil olvidar un hecho básico: globalmente, el combustible en EE.UU. ha sido barato por años. A finales de 2012, por ejemplo, Estados Unidos se ubicaban cerca del fondo en la mitad inferior de una lista mundial de precios de gasolina, encajado entre paises como Túnez y Chad por un lado y Rusia y Kazajstán, por el otro. La mayoría de los países del primer mundo pagaron cuando menos el doble de lo que Estados Unidos pagó entonces, tal y como sucede hoy en dia.

La situación no es una feliz coincidencia para los automovilistas estadounidenses. Por el contrario, los precios de los combustibles estadounidenses son mantenidos artificialmente bajos por los bajos impuestos a la gasolina que no cubren el verdadero costo social de la conducción. Una comparación internacional de los impuestos a la gasolina muestra a Estados Unidos muy atras del grupo por amplio margen:

Tscharaktschiew, Economics of Transportation (2014)

Este rechazo nacional para aumentar impuestos a la gasolina – que han permanecido sin cambios a nivel federal desde 1993, tiene dos enormes repercusiones en la vida cotidiana. La primera es que los motoristas ya no cubren el costo de mantenimiento de carreteras y puentes, como era la intencion del impuesto a la gasolina originalmente. El investigador Mark Delucchi de la UC Davis estimó recientemente que los conductores se quedan cortos en este respecto por 20 to 70 centavos por galon. Los contribuyentes en general han subsanado el deficit presupuestal resultante en años recientes, independientemente que conduzcan o no.

Esa no es una injusticia, dado que la mayoria de Estadounidenses aun viajan en coche. El problema mucho mas grave es que los impuestos a la gasolina en EUA son demasiado bajos para compensar lo que los economistas llaman las “externalidades” de conducir. No dejes que la palabra te asuste, significa que conducir crea todo tipo de impactos sociales negativos que hoy no estan siendo compensados: el tiempo personal y la perdida de productividad laboral debido a la congestion del trafico, las vidas perdidas en choques de automoviles, y los riesgos de salud creados por contaminación del aire, para citar solo algunos.

Cuando Delucchi calculó estos costos, al menos tal y como existían con los patrones de manejo de 1991, los estimó en mas de $3.3 billones al año (abajo nuestra tabla). Como me dijo en reciente correo, al discutir el uso de esa cifra en una infografia para The Atlantic, “claramente el costo de conducir esta muy subvaluado”

Delucchi, Environmentally Conscious Transportation (2008)

Asi que ¿como se verian los impuestos si reflejaran el verdadero costo social de conducir?. No es una cuestion sencilla de responder, pero para darle algo de sentido recurrimos al economista Stefan Tscharaktschiew de la Dresden University of Technology, que recientemente trato de calcular el impuesto de gasolina optimo para Alemania. Su meta era encontrar un numero que no solo reflejara todos los impactos sociales de conducir, sino tambien uno que tomara en cuenta los cambios de conducta que resultarian de gasolina mas costosa.

Después de procesar los números, Tscharaktschiew llegó a un impuesto a la gasolina óptimo de €.96 por litro, una cifra que asciende a más de $4.36 por galón en dinero americano. Considera, que no incluye el costo de mercado real de la gasolina . En otras palabras, el impuesto óptimo a la gasolina en Alemania, por sí solo, duplica lo que los estadounidenses promedio estan ahora pagando en total en la bomba.

Tscharaktschiew explica a CityLab que la mayor parte de esta cifra óptima (€0.85 euros) refleja las externalidades como la congestión (.4 euros), seguridad (€0.2 euros), el cambio climático (€0.1 euros), y la contaminación (€0.09). En realidad bajó un poco el impuesto (alrededor de €0,2) para desalentar que los conductores cambien a vehículos diésel más dañinos. Pero lo elevó otros €0.3 euros para poder sustituir otros impuestos, tales como el impuesto al trabajo, considerado más perjudicial para la economía alemana. Por lo tanto, €.96 euros por litro.

Y Tscharaktschiew espera solamente que la cifra suba con en el tiempo. Vehiculos más eficientes en comsumo harán que sea más barato conducir distancias más largas, que a su vez crearán el potencial para mayores costos sociales de conducción, que a su vez demandaran un mayor impuesto a la gasolina para compensar estos impactos. Eventualmente estima que la cifra podría subir tanto como €1.69 euros por litro, o más de $ 7.62 por galón.

En pocas palabras, el impuesto a la gasolina en Alemania no solo es muy elevado, sino que “probablemente sea aun demasiado bajo” concluye Tscharaktschiew en el numero reciente de Economics of Transportation. Y esto es para un pais que paga impuestos a la gasolina significativamente mas altos de lo que se paga en Estados Unidos. Sin embargo los calculos necesitarian ser alterados considerablemente para el contexto de EUA, el trabajo sugiere enfaticamente que cualquier impuesto a la gasolina que subsane completamente los costos sociales de la dependencia en el automovil voltearia de cabeza la vida, como la conocen los estadounidenses

No hace falta decir, que una propuesta de elevar el impuesto a la gasolina a este nivel seria sacada de la habitacion en medio de risas (en el mejor de los casos). El dolor a corto plazo sería del orden de un colapso de la vivienda o una invasión zombi. Michael Specter del New Yorker ha podido expresarlo de la mejor manera cuando hizo de la gasolina barata algo semejante a “una forma de ‘crack’ industrial”: imposible de dejar, sin importar el daño que causa.

Pero en el largo plazo, los estadounidenses verian beneficios reales de un precio de gasolina que reflejara lo mas preciso posible el verdadero costo de conducir. Menos seres queridos muertos en colisiones de coches. Embarazos y bebes mas sanos. Mas tiempo pasado con familia y amigos. Mejor acceso a trabajos, y quiza al incrementar la productividad, salarios mas altos. Desarrollos urbanos mas vivibles y con ellos, cinturas mas delgadas. Aire mas limpio y silencioso. El tipo de cosas que no podemos meter en las bolsas o carteras, pero que de todos modos, nos cuestan muy caro .

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