¿Por qué un documental sobre Jane Jacobs vs. Robert Moses importa hoy?

Una entrevista de P&R; con Matt Tyrnauer, director del documental Citizen Jane: Battle For The City.”

Origen: Why a Jacobs vs. Moses Documentary Matters Today – CityLab

Todo funcionario publico, todo politico cuyo trabajo este relacionado con la ciudad, asi como todo urbanista o arquitecto y activista vecinal deben ver obligadamente este documental tantas veces como sea necesario para aprender del urbanismo humanista de esta gran observadora social.

Jane Jacobs se mudo a Toronto en1968 despues de haber sido arrestada durante su batalla, finalmente exitosa, contra Robert Moses y sus planes para construir una autopista urbana elevada en el Bajo Manhattan. En su nueva ciudad, donde permanecio hasta su muerte en 2006, Jacobs peleo contra otra autopista urbana planeada, ocasionalmente hizo consultoria sobre proyectos de desarrollo, hablo en contra de la amalgamacion, y continuo escribiendo libros.

Pero en 2017, la historia de cómo ayudó a derrotar al villano más infame de la planeación urbana del mundo todavía inspira a las audiencias viejas y nuevas en Nueva York y mas alla. Una nueva pelicula de Matt Tyrnauer, Citizen Jane: Battle For The City, empaqueta esa historia alrededor del daño sentido por tantas ciudades de EUA en el siglo 20 consecuencia de la renovación urbana.Pero también recuerda a los espectadores que el mundo urbanizandose hoy no carece de malas ideas por las que vale la pena luchar ahora mismo.

Citizen Jane no arroja nueva luz sobre los personajes principales o la trama, pero sirve como lente u objetivo, conciso y accesible para ver lo que Jacobs representaba. También muestra cómo fue capaz de propinarle a Moses una excepcional derrota en su carrera que le permitió demoler y arrasar con fácilidad, –literal y figurativamente– por los cinco distritos.

El documental de Tyrnauer se está presentando en teatros selectos de todo el país esta primavera. CityLab se puso al día con él recientemente para hablar sobre Citizen Jane y que fue lo que le hizo querer contar hoy, la historia de Jacobs vs. Moses

¿Que es lo que hace a la arquitectura y urbanismo interesante para ti como cineasta?

La ciudad como tema para un documental es fascinante para mí. Las ciudades son los lugares más fotogénicos, y las peliculas de archivo y fotografías de la ciudad de Nueva York pueden ser tan fascinantes. Me emocionaba poder trabajar con ese material, de Helen Levitt a Fred McDarrah, y retroceder mas lejos a Jacob Riis. Materiales asombrosos. Y estaba feliz filmando por las ciudades – edificios y la vida citadina en las aceras, que es lo que Jacobs explicaba que es la ciudad. Ella decia “Es la gente en las calles lo que hace la ciudad”. En otras palabras, los edificios no son la ciudad, que es lo que solía pensar antes de leer “The Death and Life of Great American Cities” (La muerte y la vida de las grandes ciudades americanas).

“No hay expertos. El experto tienes que ser tu.”

Jacobs, en cierto modo, corrigió a todo el mundo. Una ciudad es una red diversa de personas, apoyándose mutuamente. Es un organismo de capital social. Esta es una visión radicalmente diferente de la ciudad. Jacobs era una visionaria, una gran escritora y una intelectual pública. Necesitamos más intelectuales públicos en este país, –especialmente ahora–, asi que la idea de hacer una película “protagonizada” por una resultaba atractiva. Llevar sus ideas a una audiencia amplia parecía un buen desafío.

¿Por que piensas tu que la historia de Jane Jacobs vs. Robert Moses importa hoy? 

Decir la verdad al poder. Eso es lo que Jacobs hizo en los años 50 y 60. Y ella ganó muchas de sus peleas públicas. Qué mejor historia para contar hoy, cuando necesitamos soldados ciudadanos para luchar contra las numerosas injusticias que se infligen en poblaciones vulnerables.

Jacobs defendía comunidades minoritarias vulnerables en su día. Podemos aprender de sus estrategias y ser inspirados por ella y todas las personas que lucharon junto a ella.

Leí Muerte y Vida unas cuantas veces, así como todos sus otros libros. Me sentía cada vez más impresionado por su brillantez. Ella parece más y más presciente.

Cuando leí su ultimo libro, Dark Age Ahead por primera vez hace unos años, me parecía un poco alarmista. Ahora ya no. Ella predijo mucha de la erosión de la sociedad civil que vemos que sucede hoy. En cuanto a Moses: Bueno, un Nixoniano engreido, monstruo politico norteamericano del tipo que dice “no puedes hacer un omelet sin romper algunos huevos” un tipo favorito de carácter oscuro. Moses realmente comunica en película. Es un tipo especial de monstruo, que ves en The Power Broker, pero escucharlo y verlo en película! ¡Guauu! Es un gran antagonista.

¿De la gente que entrevistó para esto, ¿hubo alguna percepción o cita que se te haya quedado o haya cambiado la manera como entiendes la renovación urbana?

La Dra. Mindy Fullilove, refiriéndose a la famosa frase de James Baldwin, “Renovación urbana es remoción de negros”, señala que Baldwin decia: “Esto es un asalto, que significaba, vete alla lejos, a algún lugar inhóspito donde puedas solamente morir”. Ella tiene razón, y es un capítulo absolutamente vergonzoso en nuestra historia. Me encantó poder usar esa película de archivo de Baldwin haciendo su famosa observación.

¿Qué esperas que la audiencia norteamericana saque de ver tu película en comparación con alguien en China o India, las cuales -como indica la película- están hoy experimentando un tipo de crecimiento ‘Moses en esteroides’?

Creo que todo el mundo puede llevarse diferentes cosas de la película, dependiendo de sus circunstancias, pero creo lo más importante que se lleva es lo universal. Jacobs nos dice que debemos ser escépticos. Debemos mirar y escuchar por nosotros mismos y luego actuar para hacer los cambios que ayudarán a nuestras comunidades a mejorar y prosperar. No puedes dejarselo a los “expertos”. No hay expertos. El experto tiene que ser tú.

Otro articulo sobre Jane Jacobs vs. Robert Moses publicado en The Guardian 

Citizen Jane Jacobs-the woman who saved Manhattan from the Bulldozer documentary

Luchadora callejera: como Jane Jacobs salvo a Nueva York de Bulldozer Bob (Robert Moses)

Robert Moses fué el despótico planificador empeñado en construir autopistas urbanas atravezando vecindarios. Ella fue la ciclista que lo paró. Una nueva película, “Citizen Jane”, revisita su lucha como David y Goliat por el alma de Nueva York.

‘She picked up things no one else could see’ … Jane Jacobs holding a petition.
‘She picked up things no one else could see’ … Jane Jacobs holding a petition. Photograph: Phil Stanziola/World Telegram & Sun/Library of Congress
“No hay nadie en contra de esto”, insistió un nervioso Robert Moses en la audiencia por su plan para meter una autopista de cuatro carriles a través de Washington Square Park en Nueva York en 1958. “Nadie, nadie, nadie, solo un grupo de … un grupo de madres.”

El despótico urbanista no había contado con la determinación de las madres en cuestión ni la ferocidad de su líder, una taquígrafa con cara de lechuza y periodista freelance con el nombre de Jane Jacobs. Como parte de su insaciable hambre de grandes obras públicas, Moses quiso extender la Quinta Avenida a través de la plaza, aparentemente para aliviar la congestión, pero con el verdadero motivo de recompensar a desarrolladores inmobiliarios y subir los valores de las propiedades al sur del parque, donde ya había arrasado una franja de Greenwich Village para su reurbanizacion.

Jacobs, who lived in the West Village and knew how much her neighbourhood valued the park, mobilised a vocal coalition of campaigners, residents and politicians, who eventually halted the project. “It is very discouraging to do our best to make the city more habitable,” Jacobs wrote to the mayor, “and then to learn that the city is thinking up schemes to make it uninhabitable.”

That hearing was the only time Jacobs and Moses ever crossed paths, the single meeting in an oft-recounted, years-long David and Goliath saga of the saintly protector of the streets fighting the villainous master builder. Their duel, which came to symbolise the struggle of “bottom-up” versus “top-down”, is the focus of a new documentary, Citizen Jane: Battle for the City, made to commemorate her centenary last year.

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Watch the trailer for Citizen Jane: Battle for the City

Now arriving in the UK, the film brings home the enduring relevance of her ideas. Three years after her Washington Square victory, the inquisitive self-taught journalist published a book that would change urban planning for ever. The Death and Life of Great American Cities was a rallying cry against the destruction the broad brush of postwar urban renewal was wreaking on the fine grain of the city.

With startling precision and sensitivity, Jacobs detailed how streets and spaces are actually used by people, as opposed to how they are perceived from above on the politician’s grand plan. Jacobs deployed her training in zoology, geology and political science to look at the city through an anthropologist’s eye, using ecological metaphors to describe urban life as a complex and fragile ecosystem. As one of the talking heads in the documentary puts it: “She was the hypersensitive antennae, picking up on things no one else could see.”

To her, the success of a vibrant city came from the “intricacy of pavement use, bringing with it a constant succession of eyes”. This daily “street ballet” of public interaction that unfolded outside her house is depicted with archive footage of bustling Manhattan dating from the early to mid 20th century. “There must be eyes upon the street,” she wrote, “eyes belonging to those we might call the natural proprietors of the street. The buildings on a street equipped to handle strangers, and to insure the safety of both residents and strangers, must be oriented to the street. They cannot turn their backs or blank sides on it and leave it blind.”

Paul Rudolph’s plan for the Lower Manhattan Expressway, with accompanying monorail, from the documentary Citizen Jane.
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Paul Rudolph’s plan for the Lower Manhattan Expressway, with accompanying monorail, from the documentary Citizen Jane. Photograph: Paul Rudolph/Library of Congress

It all sounds like common sense now, but to the postwar planners – infected with the modernist dogma of sweeping the slate clean to make way for tower blocks in wide open spaces – this was an affront to everything they had been taught. Jacobs had witnessed at first hand the failures of urban renewal in Philadelphia, where a zoning masterplan siloed different functions – housing, industry, offices, shops –into towers, separated by yawning public spaces lined with retail units that were soon lying empty. People weren’t behaving as they should, the planners said, refusing to accept that their brave new concrete vision wasn’t tuned to how citizens actually behave.

The documentary forcefully charts Jacobs’ battles and the level of destruction power-hungry Moses inflicted on existing communities in the name of improving New York for the greater public good. We see the carnage inflicted by the Cross Bronx Expressway, the country’s first major urban highway, which carved a ravine through the borough, fatally separating north and south Bronx in a piece of vandalism described by writer Mike Davis as “the single most destructive act in the history of US cities”.

‘Do you think anything would ever be built if we compensated people?’ … Robert Moses on what is now the site of the Brooklyn-Queens Expressway.
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‘Do you think anything would ever be built if we compensated people?’ … Robert Moses on what is now the site of the Brooklyn-Queens Expressway. Photograph: AP

The Lower Manhattan Expressway, which Jacobs and her allies halted, would have inflicted a similar fate on Soho and Little Italy – conveniently framed by Moses as a crime-ridden “hell’s hundred acres”, to be swept clean by gleaming new arteries topped with futuristic mega-structures. Old TV clips show “Big Bob the Builder” oozing arrogance and reptilian cunning, as he condemns whole areas, describing a low-income part of Harlem as “a cancerous growth that has to be carved out” and scoffing at the idea of compensating landowners who stand in his way: “Do you think anything would ever be built if we did that?” All that’s missing is footage of him being chauffeur-driven around the city in his stretch limo with pigskin seats.

By contrast, Jacobs is the indomitable champion of the people, gliding around town on her bicycle, corralling campaigns into action. She was a master of popular media, choreographing stunts like mock funerals for neighbourhoods and staging colourful protests with snappy badges and banners. Proclaimed Queen Jane by Vogue and photographed by Diane Arbus for Esquire, she countedEleanor Roosevelt and Susan Sontag among her supporters.

If it all sounds a little black and white, that’s because it is. Told, retold and even produced as a children’s story, the pantomime goody-baddy narrative has become drastically oversimplified, a problem that this film does little to address. Yes, Moses was a bullying megalomaniac, but he also built 13 bridges, two tunnels, 637 miles of highways, 658 playgrounds, 10 giant public swimming pools, 17 state parks, not to mention dozens of housing projects and city parks.

Neither should Jacobs’ theories and her influence on contemporary “good practice” go totally unquestioned. “Jacobs romanticised social conditions that were already becoming obsolete,” says urban sociologist Sharon Zukin, whileDeyan Sudjic, director of the Design Museum in London, believes her “underlying message is of unblinking paranoia”.

Mega-structures … design showing a sunken road with apartment blocks built above.
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Mega-structures … design showing a sunken road with apartment blocks built above. Photograph: Paul Rudolph/Library of Congress

Jacobs’ writings have led to a collective received wisdom – driven by the spurious discipline of “placemaking” – that decrees every street frontage should be “active”, every public space should bustle with civic life, every bit of the city should be configured around clear “desire lines” from A to B, with citizens’ movement intricately choreographed. It is a world in which narrow alleyways and quiet corners are banished in favour of 24-hour curated vibrancy.

Ironically, in an echo of Big Bob’s hunger for demolition, Jacobs’ arguments are now being deployed to raze postwar council estates across the world, her principles mobilised to lambast “sink estates”, conflating social problems and lack of maintenance with a particular style of architecture. They are the new cancer to be carved out. At the same time, the kinds of historic districts Jacobs helped to save now often feel like open-air museums, places as soulless and devoid of real life as the high-rises she so despised.

A hint of this would have added a welcome cautionary tone to the film. Instead it ends with Saskia Sassen, the Dutch sociologist, railing against China’s new megacities as “Moses on steroids”, over footage shot from a speeding car. If urbanists got out and looked more closely, as Jacobs herself did, they’d find that urban life continues to flourish in unexpected places. As critic Paul Goldberger concludes, Jacobs’ finest quality was “a willingness to doubt the received wisdom and trust our eyes instead”.

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